Hvordan Kinas Macau-aksjoner truer store amerikanske casino moguler

Macau frontEksklusivt: Undersøkelse avslører hvordan gambling giganter tjente milliarder av dollar mot et bakteppe av triader, umoral og korrupsjon i «østens Vegas»

David Beckham forlater sitt private jetfly og raser avgårde i en limousin, hvorpå han kort tid etter entrer det overdådige venetianske casinoet i Macao og blir den sentrale attraksjonen i et maskeradeball som allerede er i full gang.

Han omgis av festdeltakere og dansere mens han smiler bredt inn i kameraet for den amerikanske casinogruppens nyeste og mest overdådige reklame-push, som ble lansert i februar i år like før den kinesiske nyttårsfeiringen.

Som midtpunktet i denne forestillingen, har Beckham blitt ansiktet utad for The Venetian, flaggskipet til Macau, og den amerikanske milliardæren – og USAs republikanske partistøttespiller – Sheldon Adelsons Las Vegas Sands Corporation.

Macau er bygget på en gambling-industri som er så stor at det får Las Vegas til å se ut som et bygdekarneval, med sine casinoinntekter som vokste seg til i overkant av $ 44 milliarder kun i løpet av det siste året.

Macau er seriøs business – men det er ikke bare show business vi snakker om her. Casinoscenen i Macau har gjentatte ganger blitt beskrevet av amerikanske myndigheter og uavhengige eksperter som et kraftsenter for hvitvasking av penger, triadeoperasjoner og et sted for korrupte kinesiske myndigheter til å bruke utbyttet fra sine forbrytelser.

Men nå er den kinesiske regjeringen i ferd med å slå ned på de korrupte tjenestemenn og pengehvitvaskingen som har foregått i Macau, og strømmen av inntekter fra storspillerne er i ferd med å tørke ut.

Slik var Macaus avhengighet av storspillere, snarere enn detaljhandel – uformell – gamblere som selv på den kinesiske nyttårsfeiringen, en viktig dato i gambling kalenderen, gjorde at Macaos samlede spill-inntekter viste en nedgang på nesten 50% i forhold til året tidligere.

Hvis Macaus casino- og resort-industri skal ha en sjanse til å overleve disse storaksjonene, trengs det endringer: de megarike gamblerne stiller kanskje ikke i samme hopetall som tidligere, men kulturen i luksusgambling-turer, kjent som junkets, og frykten for de evig tilstedeværende triadene som holder seg godt skjult i bakgrunnen – forblir. Macau trenger å reformere, og det litt kvikt.

Adelsons Las Vegas Sands står overfor de samme utfordringene som sine amerikanske og lokaleide rivaler, men er kanskje den som står best rustet til å møte disse utfordringene. Forsøket på å omskape Macau-virksomheten fokuserer på å bringe inn flere gamblere, bygge om deres casinoer til større feriehoteller med kjøpesentre – og støtten fra merkevaren Beckham gir et ansikt utad til denne driven.

Pic 1

David Beckham vises i en reklame for The Venetian

Den pågående etterforskningen fra the Guardian og Investigative Reporting Program for UC Berkeley, avslører hvordan de amerikanske casinogruppene har tjent sine milliarder av dollar mot Macaus skumle bakteppe av triader, umoral og korrupsjon.

Neste uke vil Adelson selv måtte redegjøre for sin casinovirksomhet under Macaus storhetstid, da han er tvunget til å ta standpunkt for en høring av en bitter rettstvist med en tidligere ansatt, som har kastet et enestående lys over casinogruppens indre arbeid.

Framveksten av Macau

Hva Hong Kong er for bankvirksomhet, er Macau for gambling. Som Hong Kong, ble regionen kontrollert av en kolonimakt – i Macaus tilfelle – Portugal, snarere enn Storbritannia – før sent på 1990-tallet.

Gambling, som allerede var lovlig når Macau var under portugisisk styre, eksploderte etter Kinas re-etablerte kontroll. Driftsresultatet for casinoer i Macau var lenge et monopol for bare én mann, milliardæren Stanley Ho, men i 2002 åpnet myndighetene opp for innrømmelser til kinesiske magnater og et lite antall utenlandske budgivere – som benyttet seg raskt av de gode utsiktene.

Flesteparten av de utenlandske vinnerne kom fra Amerika. Den første til å bygge var Adelson, i 2004. Dette gjorde ham til en multimilliardær som skulle bli beryktet for sitt grelle syn på USA og israelsk politikk.

Adelsons personlige inntekter fra hans casino- og resort-virksomhet har vokst eksponentielt, og nådde utrolige $ 33 millioner per dag i 2013, noe som per i dag gir ham en personlig nettoformue på over $ 28 milliarder. Adelson kanaliserer titalls millioner av dollar inn i republikanske hjertesaker – med donasjoner godt i overkant av $ 90 millioner til kandidater og PACer – kanaler for politisk finansiering – i den siste syklusen i presidentvalget var han blant partiets primære finansieringskilder.

Det er nettopp Adelsons Las Vegas Sands casinogruppe Beckham er tilknyttet, og som han undertegnet en avtale med i november 2013 for et bespisningkonsept «partnerskap» mellom Beckham Ventures – det kommersielle kjøretøyet som Beckham eier sammen med Simon Fuller – og Las Vegas Sands for sine ferieanlegg i Macau og Singapore.

En representant for Beckham uttalte at den tidligere fotballspilleren jobbet med Sands-konsernet over hele Asia, og hadde ingen operativ rolle på gambling-delen utover kampanjen for The Venetian resort.

«David arbeider med et bespisningkonsept med Sands-konsernet over hele Asia, akkurat som noen av de største og mest respekterte kokker og forhandlere i verden har gjort,» sa han. «Han støtter også en rekke lokale veldedige formål. Vi er ikke involvert i gambling-delen.»

Pic 2 V

Sheldon Adelson

Las Vegas Sands er børsnotert i USA, og som alle casinogrupper i landet er dette nødvendig for å kunne drive casinoer innenfor de strenge rammene til statlige og føderale myndigheter.

Men mens Macau begynte med å bare tilby en brøkdel av inntektene til Las Vegas Sands og de som fulgte den, har den kinesiske regionen kommet nesten ingenstedsfra og dramatisk overgått Vegas.

I 2004 lå Macaus spill-inntekter på rundt $ 7 milliarder bak Vegas som genererte $ 10 milliarder – og amerikanske grupper fikk nesten ingenting av dette. Innen 2012 genererte Las Vegas Sands mer enn 50% av sine inntekter fra Macau alene, mens ett ekstraordinært utbytte på slutten av året genererte $ 1,2 milliarder i kontanter for Adelson. Milliardene som Adelson genererer fra hans Macao-feriesteder får hans store bidrag til amerikansk politikk til å ligne lommerusk.

I løpet av i fjor, genererte Macaus gambling-industri nær syv ganger mer enn Las Vegas Strip, og amerikanske selskaper, inkludert Las Vegas Sands, Wynn Resorts og MGM tok mer enn en tredjedel av dette: Vegas kan muligens være deres åndelige hjem, men for moguler som Adelson, er Macau der de største pengene befinner seg.

Men bare hvis du har de rette personene i dørene.

Den skumle siden

Macao, skjønt, er ikke som Vegas. Hovedtyngden av casinoinntektene i provinsen kommer ikke fra mennesker som dytter noen få dollar av sine sparepenger inn i spilleautomater eller på roulette-hjulet: de virkelig store pengene – og den vesentlige delen av casinoenes fortjeneste – har kommet fra storspillere som satser opp til hundretusener av dollar per spill på VIP-bakrommene.

Disse VIP-rommene fungerer ganske annerledes enn en vanlig casinovirksomhet. Grupper av arrangører tiltrekker og fanger opp velstående enkeltpersoner fra hele den øst-asiatiske regionen med gambling junkets, ofte med private jetfly og belegning på spesielle rom for øktene.

Casinoer overleverer en betydelig grad av kontroll over sine VIP-rom tiljunkets-operatørene, i noen tilfeller går de så langt som å bare å få en andel av gevinstene i bytte for bruk av anleggene.

Pic 3

En vertinne deler ut kort på en baccarat-demonstrasjon på The Venetian

De amerikanske selskapene understreker at de opprettholder beskyttelsestiltak og kontroll over hva som skjer på anleggene deres.

Å organisere Macaus storspiller- junkets er ingen enkel affære. Ett problem er at det ikke er lovlig for velstående kinesiske forretningsfolk og tjenestemenn å ta mye penger ut av Kina på en gang. Grensen er ca $ 3300 per besøk, og ikke mer enn $ 50 000 i året.

En løsning er at junket- operatørene kan utvide kreditten til sine velstående gjester. Eventuelle tap kan betales etter turen, etter at de har returnert tilbake til Kina igjen.

Den eneste haken er at ettersom gambling ikke er lovlig i Kina, kan ikke slik gjeld håndheves i domstolene. Andre tiltak må iverksettes for å sikre at en gambler alltid vil betale gjelden sin.

Denne gjelden eies ikke av casinoer, men av junket-operatørene og deres finansielle støttespillere, som inngikk avtale med casinoet på det tidspunktet og tar selv risikoen for gjelden.

Dette resulterer i et nett av lisensierte junketeers, garantister og investorer som bransjeeksperter sier gjør det vanskelig, om ikke umulig, å vite nøyaktig hvem som er involvert i en gitt junket – selv om casinogruppene insisterer på at de ved hjelp av deres egne prosedyrer mener de vet hvem de har med å gjøre.

Inkasso er et problem, selv de som er involvert i junket-virksomheten vil erkjenne dette. Tony Tong, en finansmann som støtter Macaus junkets, erkjente at «samling av spillegjeld er ulovlig i Kina».

Tong sa at junkets og deres støttespillere samlet inn gjeld gjennom tradisjonelle kanaler, selv om de ikke var rettskraftig, men i enkelte tilfeller kunne det brukes mindre konvensjonelle tiltak.

Tong sa det var på inkasso hvor triadene tradisjonelt ble involvert. Han forklarte at gjelden kan bli innsamlet ved å «følge etter fyren til han betaler … eller mange menn følger dem. Hvis fyren har 10 mann, må du ha 50 mann følgende etter dem. Så det er bare en del av denne virksomheten.»

«Hvis man ikke kan håndheve det i rettssystemet, hva kan du da gjøre?,» avsluttet han.

Folk som har jobbet i politiet i regionen er mer eksplisitt: I noen tilfeller, sier de, håndhever triader spillegjeld ved bruk av vold.

«Du trenger ikke å være Sherlock Holmes for å regne ut at det er åpenbart at triader og tallene for organisert kriminalitet er nært knyttet til junkets på grunn av nødvendigheten av å innbringe tapene,» sier Steve Vickers, en tidligere Royal Hong Kong politikommandant som har spesialisert seg på Macau- pengespillsektoren. «Samfunnsmedlemmer fra triaden kan være svært brutale i å innbringe gjeld, alt fra bare å banke på døren din og ringe deg opp fem ganger om dagen … til fysisk angrep og hva som helst annet.»

Triader spiller en merkelig rolle i det kinesiske samfunnet, ifølge Vickers: medlemskap er ulovlig, så dette vil vanligvis ikke bli innrømmet – men folk vil generelt heller ikke bli tiltalt bare for å være medlem.

Pic 4

En gambler spiller på en 50 Lions spilleautomat på The Venetian casino

«Triademedlemskap er straffbart, så de vil ikke fortelle deg at de kommer fra triaden … generelt straffeforfølger regjeringen ikke folk utelukkende for triademedlemskap,» legger Vickers til.

«Når du er en triade, er du en triade. Jeg er sikker på at du kan bli mindre aktiv, men i likhet med andre globale kriminelle organisasjoner, når du er inne, er du inne for godt.»

Mens triader ikke får lov til å operere innen USA-eide casinoer – som selv de uavhengige ekspertene understreker – er de endemiske i hele Macaus uavhengige nettverk av junket-operatører, som bringer inn storspillerne og med dem en stor del casinoinntekter.

Resultatet av dette ugjennomsiktige nettverket er titalls milliarder av dollar som er umulig å spore og som sirkulerer inn og ut av Macau. En rapport fra 2013 fra en rådgivende komité til den amerikanske kongressen advarte «den virkelige verdien av Macaus spillindustri er trolig seks ganger større enn det den offisielle rapporten sier» – noe som gjør at de faktiske inntektene befinner seg et sted i overkant av $ 200 milliarder.

Den samme rapporten advarer tydelig om at det her er stor risiko for hvitvasking av penger.

«Det er variasjon, frekvens og volum av transaksjoner som gjør casinosektoren spesielt utsatt for hvitvasking av penger,» står det i rapporten.

«I Macau finnes det en enda større risiko for hvitvasking innenfor VIP-gaming rom operasjoner, som blir fysisk utført innen casinoene, men forblir utenfor casinoets offisielle tilsyn.»

Hvis Macau ligner Las Vegas, er det ikke det ryddige Vegas anno 2015, men heller mer som Vegas på 1950-tallet – men i langt større skala.

Prostitusjon er lovlig, og kulturen er i det minste tolerante mot triadene – med sjeldne tilfeller av voldsepisoder i gatene. Internasjonale myndigheter ser på med vag interesse mens milliarder av dollar som ikke er mulig å spore flommer inn og ut av byen.

Problemet for de store amerikanske casinogruppene som Las Vegas Sands, som er tungt regulert i USA, er hvordan de håndterer dette bakteppet. Casinoer påpeker tiltak de har foretatt seg, inkludert deres arbeid med å oppnå  sterkere kontroll over VIP-junkets i lokalene deres, herunder elektronisk overvåking og revisjon.

Videre, ettersom amerikanske selskaper er underlagt amerikansk lovgivning slik som anti-hvitvaskingsprotokoller og Foreign Corrupt Practices Act, finnes det regelmessige vurderinger og revisjoner av amerikanske myndigheter i casinogruppenes politikk for å oppdage og unngå å assosiere med kjente kriminelle. Slike vurderinger erkjenner rutinemessig risikoen for at Macau blir som et driftsmiljø, men har konsekvent resertifisert de store casinogruppenes prosedyrer.

Casinogruppene sier at deres interne prosedyrer har resultert i den strengeste, håndhevede og effektive anti-kriminalitets politikken hvor som helst i verden.

«Toppfolka, de største»

En av nøkkelpersonene i hjertet av Macaus casino- og junket-industri er 66-åringen Charles Heung, en fra-skuespiller-til-produsent-til-film mogul og finansmann.

BEIJING, CHINA - SEPTEMBER 19:  (CHINA OUT) Actor Charles Heung (R) and his wife Tiffany Chan attend 2014 Bazaar Charity Night at China World Trade Center Tower III on September 19, 2014 in Beijing, China.  (Photo by ChinaFotoPress/ChinaFotoPress via Getty Images)

Charles Heung og hans kone, Tiffany Chen

Heung er selve modellen av den nye kinesiske eliten, med plettfrie forbindelser. Tao Siju, en tidligere forretningspartner av Heung, tjenestegjorde som Kinas minister for offentlig sikkerhet på 90-tallet, mens Heungs politisk koblede kone, Tiffany Chen, stod i spissen av de som fordømte Hong Kongs siste studentprotester.

Heung er ikke redd for at hans kone får overdådig oppmerksomhet: i 2013 kjøpte han verdens dyreste briolette-kutt diamant til henne, en 75,36 karat stein verdt HK $ 86m (70.3 mill. kr)

Heung familie var en gang ikke så respektable. I 1919 grunnla Heungs far Sun Yee On, som den dag i dag er en av de mest innflytelsesrike triadene i Hong Kong, Kina, og videre utover. To av Charles Heungs eldre brødre, Chin-Sing og Wah-Yim, ble dømt og fengslet i 1988 som ledere av triaden, men ble senere løslatt på teknisk begrunnelse på appellen.

Heung har resolutt og konsekvent benektet noensinne å være involvert med Sun Yee On. I et sjeldent intervju fra 1997 med New Republic Magazine erkjente han at hans familie hadde «en mafia bakgrunn», men benektet personlig engasjement og kunnskap om dette, og sa at han hadde jobbet hardere som filmprodusent for å overvinne hans familienavn.

Likevel, i flere tiår har Heung blitt hjemsøkt av sin tidligere familie. I 1992 i en rapport fra det amerikanske Senatet om asiatisk organisert kriminalitet – som har vært omstridt for å ikke å avsløre sine kilder – oppførte Heung som en sentral figur på et Sun Yee On-organisasjonskart, og forklarte at gruppen var «knyttet til et bredt spekter av kriminelle aktiviteter, inkludert heroinsmugling, menneskehandel og kontroll av

underholdningsindustrien i Hong Kong». Rapporten nevner ikke Heung i hovedteksten, og forklarer heller ikke hvorfor han dukket opp på kartet.

To år senere, i en New York pengeutpressings-rettssak hørtes det påstander fra Kwong Wing Wong, som sa at han hadde vært en håndhever for Sun Yee On i Hong Kong – «Jeg såret folk som bruker kniv, og drev med gambling» – og beskrev Charles Heung og fire av hans brødre som: «toppfolka, de største» i triaden.

Sun Yee Ons kriminelle aktiviteter har fortsatt. I fjor knyttet South China Morning Post triaden til handel med råvarer for metamfetamin med Mexicos Sinaloa-kartellet, så vel som med å infiltrere protestleirene i Hong Kongs studentprotestbevegelse, og rapporterte at politiet etterforsker triadelenker til angrep på studentene.

Charles Heung har aldri blitt arrestert, siktet eller tiltalt for eventuelle påståtte bånd til Sun Yee On-triaden – men de fortsetter å hjemsøke ham. Så sent som i begynnelsen av 2015, dukket han og hans kone opp i amerikanske Homeland Securitys datamaskiner for å ha blitt nektet visum av Utenriksdepartementet, og dermed komme inn i USA, ifølge en senior Department of Homeland Security-ansatt.

Heungs profil i registeret sier at han har en «tilknytning til asiatisk organisert kriminalitet», mens Tiffany Chen blir beskrevet som «ektefelle til en asiatisk organisert kriminell karakter».

Heung og storspillerne

Dokumenter tyder på at Heung var en betydelig skikkelse i Macaus VIP-junkets, inkludert de på Las Vegas Sands sine casinoer.

Dette blir utdypet i en 2010-rapport utarbeidet for Steve Jacobs, på den tiden administrerende direktør i Sands Macau-drift, og en nøkkel Adelson-assistent, som saksøkte gruppen for urettmessig oppsigelse. Den korte rapporten, som fokuserer utelukkende på Heung, kombinerer en rekke offentlig tilgjengelige kilder, for eksempel det amerikanske Senatets rapport, samt private etterretningsdatabaser med detaljer om Heungs påståtte bånd med triaden, i tillegg til påstander om at Heung var «garantist», eller økonomisk støttespiller, på minst to junkets som opererer innenfor Las Vegas Sands Macau-casinoer.

Notatet til memoet, fra Venetian Macaos daværende administrerende direktør for overvåking, beskriver resultatene som et «enkelt overflatesøk».

«Bortsett fra å være en av de mest suksessrike filmprodusenter i Hong Kong, er Heung også en av de mest kontroversielle på grunn av sin families triadebakgrunn,» står det. «Heung er allment mistenkt for tilknytning til en av Hong Kongs største og mektigste organiserte kriminelle grupper, Sun Yee On- triaden» Notatet avsluttes med et løfte: «Jeg vil fremskaffe flere detaljer.»

Ikke velkommen på casinoet

Pic 6

Casinogulvet på The Venetian

Innen november 2013 – på nøyaktig samme tid som Beckham ble tilknyttet Las Vegas Sands – var Charles Heung brått uvelkommen i Adelsons casinoer.

Heung gamblet – eller prøvde å gamble – med en gruppe storspillere i tiden rundt det kinesiske nyttår. Da Heung og gruppen hans prøvde å gå inn på Las Vegas Sands Macau-casinoer, ble de alle avvist. Ikke akkurat avskrekket, reiste gruppen reiste med det private jetflyet til Adelsons flaggskip, Singapore casino – hvor Heung også her ble avvist.

Hendelsen var illustrerende for en serie av tiltak som Las Vegas Sands ser ut til å ha iverksatt for å holde de som anses som uønskede utenfor virksomheten deres. Andre tiltak har vært å ansette tidligere FBI-offiserer til å øke den indre sikkerheten, og nye revisjoner av kunder og junket-operatører.

Representanter fra Las Vegas Sands uttaler nå at selskapet har «ingen forretningsforhold eller noe annet å gjøre» med Heung.

Mer generelt, selskapets visepresident for kommunikasjon, Ron Reese, sa at Las Vegas Sands hadde investert i «Macaus framtid som et senter for fritid- og turisme» og hadde god kontroll på gambling-virksomheten deres.

«Las Vegas Sands tar sine regulatoriske forpliktelser med den ytterste viktighet. Faktisk, har vi har stor tro på at vi er ledende i bransjens på dette området, og spesielt med vårt anti-hvitvasking program,» sa han.

«I tillegg, har vårt firma blitt hyppig nevnt som ledende i bransjen i sitt engasjement for overholdelse av regelverket.»

En annen amerikansk casino mogul, Steve Wynn, milliardær og eier av Wynn Resorts som eier og drifter casinoer i Macau – og er nok en stor republikansk støttespiller, har foreslått at «triade» bør ikke bli sett på som et synonym for mafia, eller til og med organisert kriminalitet.

Da Wynn talte på en Massachusetts Gaming Commission-høring i oktober 2013, avviste han påstanden om at Macau kunne bringe vanry på staten dersom Wynn Resorts skulle få konsesjon. «Hva i Macau kan true eller bringe vanry på Massachusetts?» ble Wynn spurt om under høringen.

«Et stykke ubekreftet rå etterretning om en junket-operatør kjent for å være, for eksempel, et medlem av en triade,» svarte han.

«Det forutsetter umiddelbart at triaden er synonymt med mafia, som er helt usant. Erfarne politi folk vil fortelle deg at triaden ikke er synonymt med organisert kriminalitet.»

The Massachusetts Board vedtok at Wynn Resorts kunne bygge og drive et casino i staten, men anbefalingen er nå gjenstand for en juridisk utfordring fra byen Boston.

Flere eksperter i rettssamfunnet anser en person som blir involvert med triaden som et alvorlig tegn på dårlig karakter. «Woah. For en som har tilbrakt 17 år med å bekjempe organisert kriminalitet, er det absolutt aktuelt for meg at ikke alle triader er dårlig eller forbundet med kriminalitet, «sa Jennifer Shasky Calvery, direktør for the financial crimes enforcement network (FinCen, byrå for det amerikanske finansdepartementet), da hun hørte et utdrag fra Wynns sitat.

Andre rapporterer om at de har blitt kontaktet av minst én amerikansk casinogruppe som var ivrig etter å få tidligere politifolk til å si positive ting om triader eller om dem med bånd til dem.

Pic 7

Turister tar en gondoltur inne i The Venetian

Martin Purbrick, en tidligere etterretningsoffiser for the Royal Hong Kong Police, sa han hadde blitt kontaktet av en «stor amerikansk casino-operatør» som ba ham om å «offentlig uttale at mr. Charles Heung Wah-Keung er en anerkjent forretningsmann».

«Heung Wah-Keung var faktisk navngitt i en rapport fra det amerikanske Senatet som et kontorbærer [dvs. Senior medlem] av Sun Yee On-triadesamfunnet,» han fortsetter: «Jeg avslo anmodningen på grunnlag av at påstanden fra casino-operatøren har klart beskyldt tidligere Royal Hong Kong- politifolk for å være utro.»

Wynn Resorts har ennå ikke kommet med noen kommentar om Charles Heung – eller de junkets han støtter  – er velkomne i Macau sine casinoer, og Wynn har aldri personlig kommentert Heung. En advokat for Wynn Macau uttalte til The Guardian at eventuelle påstander mot Heung var «insinuasjoner», men avslo å kommentere om gruppen noensinne hadde hatt noen forbindelse med kjendis- junketeer.

Advokaten sa: «Det er ikke vår praksis å identifisere våre klienter eller deltakere i junkets vi gjør forretninger med. Imidlertidig, krever vi vandelsattest fra deres lokale politi (for eksempel Hong Kong-politiet) for alle som har et økonomisk forhold med en junket som gjør forretninger med oss, og vi diskvalifiserer alle som ikke overholder våre strenge prosedyrer eller som ikke kan fremskaffe et rent kriminelt klareringssertifikat «.

Kommer det en endring?

I et tiår har Macaus gambling-industri engasjert seg i et forsiktig, men vesentlig lukrativt forhold med junkets fra Kinas rikeste nytelse-søkere, og triader som hjelper disse junketeers – med inntekter og en markant økning i profitt for mesteparten av det siste tiåret.

Men det ser ut til at de gode tider kan komme til en slutt. Kinas nye president, Xi Jinping, i motsetning til noen av disse forgjengerne, har betalt mer enn med tomme ord for å slå ned på korrupsjon, og med en hardere linje på partifeller som tilbringer en altfor overdådig livsstil – inkludert turer til provinsen.

Disse aksjonene har vært ledsaget av et fall på 2,5% i inntektene fra Macaus spillindustri i løpet av 2014 – det første året med nedgang på flere tiår, og et tegn på at den berusende veksten kan være en saga blott.

De tidlige tallene for 2015 er dramatisk verre: januar-Inntektene går ned med 30% fra år til år, mens i februar – den avgjørende måneden som inneholder det kinesiske nyttår, og den måneden Beckhams reklamepresse ble lansert – var enda verre, med en nedgang på nesten 50 % fra året før. Sammenlignet med sine rivaler, var Sands relativt skjermet fra stormen, takket være at de utvidet virksomheten sin i fritids- og konferansesektoren.

Det stopper ikke nødvendigvis dem som – hederlig eller på annen måte – har vokst seg rike og mektige gjennom handelen.

Innenfor Macau derimot, beror mottiltakene på omforming av bransjen til et feriested med mer enn gambling – omtrent som det moderne Vegas. På den ene siden er det kraften fra markedsføring og interne reformer av de amerikanske casinogruppene, med PR-siden av operasjonen som lener seg tungt på merkevaren Beckham. På den andre siden sitter de resterende junket-operatørene og triadegrupperingene som har vokst seg rike gjennom Macaus nettverk av umoral, forbindelser og svartebørs-penger.

Og for Adelson selv, ruver en bestemt hodepine. Mystikk omgir driften på toppen av hans selskaper: Adelson er kjent for ikke å bruke e-post, og kommuniserer kun verbalt med sine ledere. Men han er likevel tvunget til å ta et standpunkt neste uke i en offentlig høring i en rettsak som omhandler en urettmessig oppsigelse av sin tidligere Macau-sjef, Steve Jacobs.

Den bitre rettsaken, som nå har pågått i flere år, har sett Adelson gjengjelde med en ærekrenkelse rettsak av hans egne – nå avvist, selv om en anke på ærekrenkelse anlagt av Jacobs pågår – mens selskapets representanter har antydet at Jacobs stjal dokumenter og veltet ut «svake og falske anklager» mot selskapet og Adelson, noe som Jacobs selv benekter.

Macau gylne æra av gambling kan være nær slutten – men først nå kan vi alle få en sjanse til å se hvordan utsikten var fra toppen når festen var i full sving.