Kort vei til rikdom med gambling

Opp trappene på The Merrion Casino, mellom lysekroner og draperte gardiner, spaserer 15 nordmenn i olabukse og hettegenser, noen med cap på hodet.

De er noen av Europas beste pokerspillere.Her er Anders Berg, som har doktorgrad i matematikk og kallenavn «Donald» på nettet. Denne kvelden skal «Donald» vinne 240000 kroner.

Her er odelssønnen og siviløkonomen Edgar Skjervold, som vant 2,7 millioner kroner i online-VM i fjor, og har investert litt i eiendom for pengene, og der, ved et bord, med en iPod i hånden, sitter den blide Sverre Sundbø, annenmann fra årets poker-EM,

Norges første profflag i poker, sponset med 1,5 millioner kroner i året av spillselskapet Expekt. De har syv pengeplasseringer fra Europa i høst. Det blir det mange chips av.

Norges første profflag i poker, sponset med 1,5 millioner kroner i året av spillselskapet Expekt. De har syv pengeplasseringer fra Europa i høst. Det blir det mange chips av.

og sønn av artisten Hanne Krogh. En karismatisk programleder for NM i poker på TVNorge hver lørdag.

De tilhører en generasjon velutdannede A4-nordmenn som har sagt opp jobbene sine og valgt poker som heltidsyrke. Den heteste jobben siden IT-gründerne og daytraderne kom, mener noen.

De beste har en årslønn på en million kroner eller mer. Og en 22 år gammel nordmann med kallenavn «Borken» skal angivelig være så god at bare et fåtall i verden tør å spille mot ham.

Denne kvelden i Dublin, i kamp om en premiepott på åtte millioner kroner i turneringen «European Poker Tour», kan Sverre Sundbø kjenne noe inni seg:

– Jeg vet at jeg skal vinne, for jeg har fått tålmodigheten tilbake i spillet mitt. Her vinner jeg.

Pokerfeberen herjer. En tsunami raser over landet, skriver avisene.

Hyggelige artikler om håndballesset Kjersti Grini som reiser til poker-VM i Las Vegas, dukker opp i mediene. Artikler om den ukjente nordmannen Thomas Middelthon (22) som sist helg vant tre millioner kroner i en turnering i Amsterdam.

Disse sakene har ikke kommet dit helt av seg selv.

Informasjonsbyråer som Geelmuyden.Kiese, Brynhildsen Woldsdal Public og JKL har hjulpet artikler om poker frem i mediene. Selv om det i Norge er forbudt som pengespill og forbudt å markedsføre.

– Poker er et godt eksempel på hvordan man flytter makt fra politikerne til oppdragsgiverne, sier Kjell S. Rakkenes, adm. dir. i JKL.

Han bruker de samme teknikkene når han jobber for eiendomsbransjen, matvarebedrifter eller forsvarsindustrien.

– Hovedgrepet vårt var å alminneliggjøre spillet. Fra å være forbundet med noe lugubert og myteomspunnet, til å bli noe glamorøst og suksessfylt. Drømmen om den store potten. Det gjorde vi ved å påvirke opinionen gjennom å bruke mediene, sier Rakkenes.

Lenge før nordmenn ble pokermillionærer. Lenge før en feber kom til landet, oppdager Egersund-mannen John Dubland (33) noe høyst forunderlig.

Det er 11. september 2001, den rystende dagen da to fly styrter inn i World Trade Center i New York, og børser og bransjer over hele verden stuper, med ett underlig unntak: spillindustrien. Denne dagen, på sitt kontor i Fokus Bank i Stavanger, får investeringsrådgiver John Dubland en idé om å starte et norskeid pokerselskap.

– Som aksjehandler tjener du penger for andre. Men jeg ville tjene penger selv, sier Dubland.

På samme tidspunkt begynner telefonen å ringe hjemme hos Bergens-mannen Snorre Rotbæk, som året før vant NM i femkortspoker, og en dag skal vinne realityserien «Farmen» på TV 2.

Nå vil bedrifter over hele landet høre Rotbæk snakke om det nye pokerspillet fra Amerika, Texas Hold’em, og Rotbæk er en mann som gjerne snakker.

Han forteller om reisen til VM i Las Vegas, om nervøsiteten og presset han følte da han nærmet seg finalebordet, med de store pengene. Nærmest en ensomhetsfølelse, slik Erling Kagge må ha følt det på ferden mot Sydpolen, forteller Rotbæk tilhørerne.

Dette året begynner de første nordmennene å spille poker på amerikanske nettsteder som ParadisePoker og PartyPoker. Opptil ti timer i døgnet sitter de, hver dag, med en gevinst på rundt 200000 kroner i året.

Disse unge guttene får mer og mer erfaring, mer og mer penger, og i dag er tre-fire av dem blant de beste pokerspillerne i verden på nett.

Flere kvelder i uken sitter de ved de dyreste pokerbordene som finnes. Men bare sjelden tør noen å spille mot dem. De er for gode. Kallenavnene deres på nettet er beryktede.

Et fascinerende, men ensomt liv, mener Rotbæk:

– De bor hjemme hos foreldrene sine, men samtidig i sin egen verden. For de kan ikke gå ut av gutterommet og si: «I dag, mamma, vant jeg like mye som du tjener på to år.» Eller: «I dag, mamma, tapte jeg like mye som du tjener på to år.»

Det er rett og slett for absurd, sier Rotbæk.

Den myteompsunne og mediesky «Borken» er en av dem som spiller poker på nett i år 2001. Det gjør også Snorre Rotbæk, og han gjør mer enn dét:

Han arrangerer pokercruise fra Bergen til Newcastle. Og da han høsten 2004 vinner «Farmen» på TV, ringer telefonen hans på ny.

På dette tidspunktet spilles det poker for en milliard norske kroner på verdensbasis, hvert døgn. Poker har blitt verdens raskest voksende industri.

– Det var PR-byrået Coxit som spurte om jeg ville bli poker-ambassadør for en amerikansk nettside som skulle inn på det norske markedet. Det fikk jeg veldig godt betalt for.

– Hvor mye da?

– Det kan jeg godt si, for de pengene skal jeg skatte av, uansett: 200000 kroner. Jeg skulle reise rundt til ti norske byer og avholde en gratis pokerturnering, der folk kunne vinne en tur til VM i Las Vegas. De ville ha mest mulig oppmerksomhet i hver by, og du får lettere oppmerksomhet fra P4 og Haugesund Avis hvis du har vunnet «Farmen», sier han.

Rotnæs’ jobb er å selge inn drømmen om å vinne store penger. En drøm som spillselskapene bruker for alt den er verd, men som det er veldig få forunt å oppleve.

– Alle som er involvert i poker, har en felles interesse av det som skjer nå. Pengene flyter inn i poker. De uerfarne spillere brødfør de erfarne. Noen blir millionærer, og det finnes ikke noe mer spennende for en journalist å skrive om.

Den første helgen i november skriver avisene om en pokerkonkurranse på utestedet Onkel Donald i Oslo, der Veronika Larsen (19) kåres til Norges nye pokerdronning. Det skjer i konkurranse med glamourmodellen Aylar, som kaster sin helt spesielle glans over konkurransen.

Nå skal Veronika fra Stavanger spille turneringer over hele Europa.

– Da jeg stod på podiet, og de ropte opp navnet mitt, ble jeg nesten litt sjokka, sier Veronika.

Hans-Martin Nakkim, ansvarlig for Betsson i Norge, sier at selskapet så etter en dyktig kvinnelig pokerspiller som kan hevde seg i internasjonale turneringer.

– Men fordi det er forbudt å annonsere for poker i Norge, kikket vi også etter en spiller som kan gi oss oppmerksomhet og PR. Vi ville finne en kvinne med medietekke eller X-faktor. I Veronikas tilfelle en «cool attitude».

Jeg kan fortelle at vi allerede har fått en henvendelse fra et medium som ønsker å ta en fotoserie av Veronika i bikini og undertøy, men det har vi ikke takket ja til.

– Bruker dere informasjonsbyrå?

– Vi har brukt Geelmuyden Kiise i ett år.

Spillselskapet Victory247 har brukt Brynhildsen Woldsdal Public til å utforme sine politiske annonser, som senere har blitt stanset av Lotteritilsynet.

JKL har jobbet med håndballesset Kjersti Grini, og i september ble Norges første profesjonelle pokerlag, «The Norsemen», lansert. Fem spillere som sponses med 1,5 millioner kroner i året av svenskeide Expekt, for å spille internasjonale turneringer i Europa og komme i avisen etterpå.

Noen kaller dem Norges uoffisielle landslag. Andre kaller det et PR-lag.

– Da laget ble lansert, kom det «prime time» på lørdagsnyhetene til TV 2. Interessen fra journalister har vært helt ekstrem, sier Robert Sørensen i Text 100, et internasjonalt PR-byrå, spesialisert på IT.

– Det er det kontroversielle som tenner mediene. Men også omfanget, spillegleden og utsikten til å vinne store penger har vært lett å selge inn. På sporten har de ikke bitt helt på ennå, for der er de fortsatt mest opptatt av fotball, sier Sørensen.

Bård Eikeset, seniorrådgiver i Lotteritilsynet, er ikke overrasket over at PR-bransjen har vært massivt inne i poker.

– Selvfølgelig har dette vært velregissert fra de store, pengesterke bettingselskapene, sier Eikeset.

– Vi kjenner igjen fremgangsmåten fra etableringen av enkelte pyramidespill. Man bruker velrenommerte advokater og informasjonsbyråer for å skape et bilde av poker som lettjente penger. Men for hver som vinner, må det også være en som taper, sier Eikeset.

Januar 2003 leverer Egersund-mannen John Dubland, han som fikk en idé da flyene styrtet i New York, sin oppsigelse i Fokus Bank. Han begynner å ringe rundt, og snart putter 18 kamerater og profesjonelle investorer fire millioner kroner i spillselskapet Vikingbet.

Sommeren 2003 tilbyr Dubland nettpoker til nordmenn, med lisens fra Gibraltar og en utenlandsk server. Slik omgår han det norske lovverket.

Atle Hamar, direktør i Lotteritilsynet, er ikke begeistret:

– Dette er kyniske folk som kun er opptatt av penger. De vet at poker er ulovlig i Norge, men tilbyr det likevel fra utlandet. For å si det sånn: Jeg ville ikke ansatt sånne folk på min arbeidsplass, sier Hamar. John Dubland sier at han ikke ville ansatt på Hamar på sin arbeidsplass, heller. Han er glad han satset på poker:

– Jeg pleier å si til kompisene mine: «Jeg gikk fra en bransje med høye gebyrer og små gevinster, til en bransje med små gebyrer og høye gevinster.»

Men det må du skrive at jeg sier det med humor, litt lattermildt, så folk ikke skal tro at jeg er steingal, sier Dubland.

I år får Vikingbet et overskudd på én million kroner, mot forventet fire millioner neste år.

– Det kommer en tilstrømming av kunder hver dag som ikke ligner noen ting. Vi hadde en 18-åring som begynte å spille hos oss tidligere i år ,og etter bare to måneder var kontoen hans på en million.

– Har du vært borti en norsk pokerspiller med kallenavn «Borken»?

– Det er vel Norges beste pokerspiller. Alle lurer litt på hvem han er.

«Farmen»-vinner Snorre Rotbæk vet godt hvem «Borken» er:

– Mange har hørt om ham, for han kan satse 500000 kroner på et spill, og om han vinner eller taper, så bryr det ham ikke. Han spiller utrolig hardt, med en veldig uforutsigbar spillestil. Han kan sette seg ned ved et bord, uten veldig gode kort, men likevel trykke på med penger, samtidig som han har kontroll. Det er litt vanskelig å forklare.

– Noen sier at «Borken» er blant de beste i verden?

– Han er en kunstner, som spiller poker på et helt annet nivå en den gemene hopen. Han er en veldig hyggelig fyr. En litt sånn avslappa og laidback type.

Kjendisinvestor Øystein Stray Spetalen bekrefter at han har investert i det norskeide spillselskapet Victory247.

– Jeg hadde nesten glemt at jeg hadde putta penger i det, inntil du ringte. Du får nesten snakke med dem som driver selskapet.

Heller ikke Schibsted-arving Hans-Henrik Riddervold har mye å si om sin nye poker-interesse.

– Jeg var borti disse gutta i Victory i telecom-bransjen, og de har en god nese for suksess. De er veldig dyktige, sier Riddervold. Tidligere programdirektør i TV2, Finn. H. Andreassen er også aksjonær i Victory247. Det samme er Orkla ASA, Alfred Berg-fondene og det japanske selskapet Forside.

Da meglerhuset Norse hentet inn 50 millioner kroner for Victory247 i august, hadde de ingen kunder. Ingen egen software, og de leier pokernettverk.

Victory247 fusjonerte nylig med norskeide BetOnBet og skal børsnoteres på nyåret, med en verdi på 250 millioner kroner. Poker-aktører hevder at det minner om de ville tilstandene fra IT-boomen.

– Investorene som deltar i prosjektet, er ekstremt seriøse. Det vil jeg kalle misunnelse, sier styreformann Roger Sedal.

– Men dere hadde ingen kunder da dere hentet inn pengene?

– Det er for så vidt riktig, men nå har vi 3000. Du får ikke Stray Spetalen til å gi bort penger.

Den sene kvelden i Dublin, den siste lørdagen i oktober, på The Merrion Casino, går det ikke helt som pokerspilleren Sverre Sundbø forutså.

Han var sikker på å vinne. Han røk ut som en av de første i turneringen The European Tour.

Da gikk det langt bedre for den 18 år gamle skoleeleven Jonas Helness, som kom på 2. plass i den samme turneringen tidligere samme måned i London.

Vi fulgte ham til banken for å heve sjekken på 1.7 millioner kroner.

– Det føles litt rart, sier Jonas.

– Skal du kjøpe noe?

– Det blir vel en bil. Jeg har litt lyst på en Audi A3, men jeg har ikke bestemt meg helt ennå.

Flere i den innerste kretsen i det norske poker-miljøet kjenner ham.

Kallenavnet hans er «Borken», og de mener han er en av de beste nettpokerspillerne i verden.

– Det er hyggelig å høre, men det er jeg rett og slett ikke. Det er overdrevent, sier «Borken» alvorlig.

Vi spør om det er sant at få tør å spille mot ham på nett, og Borken svarer at ikke mange tør å møte ham mann mot mann. Bare en svenske og en finne, men de vil ikke Borken spille mot.

– Hva er det meste du har vunnet på en pott?

– Det vil jeg ikke svare på.

– Hundre tusen?

– I dollar?

– Jeg tenkte kroner.

– 100 000 kroner kan jeg vinne flere ganger om dagen, men det går veldig opp og ned. I perioder har jeg holdt på å rote det skikkelig til, men den siste tiden har jeg hatt flaks.

«Borken» forteller:

– For 14 dager siden vant jeg 200000 dollar på en utenlandsk nettside. Men det morsomme er at jeg ikke fikk pengene. De måtte ærlig innrømme at de ikke hadde så mye penger på kontoen, og sa jeg måtte vente en uke.

Det synes jeg var veldig morsomt. Da lo jeg godt.